Когда софт становится хардом

Можно по-разному относиться к идеям и творчеству лидера рынка программного обеспечения — компании Microsoft, — но нельзя отрицать ее огромное влияние на этот сегмент рынка. Между тем, как-то забывается, что она пытается диктовать моду и среди производителей “железа”: достаточно вспомнить очень удачные модели клавиатур и мышей или знаменитую игровую консоль Xbox, которая почти пятилетку не выходит из разряда концептов. Сегодня же компания проявляет интерес к созданию принципиально новых устройств — портативных мультимедийных центров (Portable Media Center — PMC).

PMC — что это такое?
Несомненно, концепция PMC возникла не на пустом месте. Уже более десяти лет существуют разнообразные карманные ком­пьютеры (КПК), последние модели которых и являются прототипами описываемых устройств. С другой стороны, к ним вплотную примыкают портативные проигрыватели различных типов медиафайлов (.mp3, .wma, .wmv, .ogg, .mpeg4) и носителей (flash, CD, HDD), которые, появившись около четырех лет назад, эволюционируют очень быстро.
Не стоит забывать, что Microsoft очень успешно внедряет в свою продукцию идеи конкурентов. В данном случае Гейтсу не давали покоя лавры компании Apple, выпустившей на рынок весьма удачное устройство — iPod, первый портативный проигрыватель, способный работать с видеофайлами. Microsoft просто обязана была нанести ответный удар в этом стратегическом направлении. На рынке портативных устройств воцарилась гнетущая тишина, изредка прерываемая сообщениями о выпуске очередного флэш-плеера, пока, наконец, осенью прошлого года софтверный монстр не объявил миру свою концепцию таких устройств. Не сомневаясь, что в ближайшее время этот факт окажет огромное влияние на индустрию гаджетов, я решил пролить свет на эти недорогие портативные устройства.
Основная идея PMC: если у вас есть домашний PC, с помощью которого вы можете работать с мультимедиа-информацией, то должна быть возможность иметь ее всегда при себе. Портативный медиацентр, по замыслу создателей, должен уметь хранить и воспроизводить три вида информации: аудио, видео и графику. Впрочем, уже зашла речь о том, что необходимо ввести поддержку различных видов текстовой информации. Скорее всего, это будет учтено в окончательной спецификации. Microsoft, как всегда, разработает необходимые стандарты и рекомендации, а производить конечный продукт будут сторонние фирмы, вроде Creative или Samsung.
В качестве накопителя для PMC будет использоваться винчестер объемом около 40 Гбайт. Для вывода информации применяется цветной ЖК-дисплей, а для управления — навигационные кнопки. Предполагается, что единственной операционкой, которая будет поддерживать PMC, станет Windows XP и ее дальнейшие версии (ну-ну, посмотрим…). По крайней мере, именно Windows Media Player 10 и другие наработки этой ОС станут ядром программного обеспечения будущих гаджетов. Более того — по стандартам, PMC-устройства не имеют никакого другого способа синхронизации с ПК, кроме как через WMP. Это очень неоднозначное решение. С одной стороны, данное требование способствует стандартизации, а с другой — лишает вас всякой альтернативы и ставит в зависимость от одной конкретной платформы.
Сам процесс синхронизации довольно прост: при первом запуске WMP 10 укажите, в каких папках хранятся музыка, видео и графика, затем запустите синхронизацию. При последующих изменениях в указанных папках WMP это заметит и добавит (или удалит) файлы с PMC. Можно создавать плей-листы, включая в них файлы различного типа.
Работа с аудио- и графическими файлами не представляет сложности для PMC — это уже устоявшиеся стандарты, их количество невелико, а объемы относительно скромны. Проблемы начинаются при работе с видео. На сегодняшний день существует много способов кодирования видеопотока: MPEG-1, MPEG-2, DivX, XviD, WMV, MPEG-4, QuickTime и так далее. Чтобы обеспечить совместимость, необходимо установить на маленьком устройстве тонны разных кодеков, что очень неудобно. Выход был найден — WMP при синхронизации сам перекодирует видео любого формата в WMV. Необходимо только, чтобы соответствующие кодеки присутствовали в вашей настольной системе. Таким образом, вам не придется опасаться проблем с просмотром видео на PMC. Правда, есть и недостатки: поддержка устройством только одного формата видеокодека и значительное время синхронизации и загрузки. Последнее действительно впечатляет: система на базе Pentium 4 4 ГГц конвертировала и грузила в PMC полуторачасовой видеофайл в течение 33 минут. А если вы хотите забить весь 20-Гбайт винчестер?! В общем, если в ваших планах стоит покупка такого плеера, то стоит задуматься и об апгрейде ПК.
Еще одно узкое место устройства — интерфейс USB 2.0, пропускной способности которого явно недостаточно для заполнения такого объема.

Воплощенная мечта
Первой ласточкой в семействе описываемых устройств (уже продается по цене $500) стал Creative Labs Zen Portable Media Center. В этом изделии Creative полностью выполнила спецификации Microsoft. Тем интереснее посмотреть, что же получилось у признанного корифея мультимедийных устройств.
Внутри Zen’а размещены процессор Intel XScale PXA250 400 МГц, 32 Мбайт SDRAM (служат в качестве дискового кэша), 20-Гбайт 1.8" винчестер Hitachi Travelstar C4K60, чип ТВ-приемника и декодера Chrontel CH7013A-T, имеющий как композитный, так и S-Video-выходы. Имеется 3.8" цветной ЖК-дисплей 320×240 пикселей и, конечно, неоднократно упоминавшаяся тут PMC OS. Габариты устройства — 144×81х27 мм, масса — 340 г.

Интерфейс устройства прост, как пробка, — это неудивительно, ведь в его основе лежит Windows XP Media Center Edition OS, ядром которой является все тот же WMP 10. Здесь вы не найдете хитрого и навороченного меню. Графический интерфейс весьма шустрый и не утомляет глаз. Навигация осуществляется с помощью клавиш и специального колеса. Все файлы лежат в структурированных папках, их поиск не представляет трудностей.
PMC не может конкурировать с 500-долларовым Apple iPod; если вам нужен только mp3-плеер, то этот агрегат тоже не для вас (если только вы не фанат подобных “игрушек”). Ведь несмотря на то, что качество воспроизведения очень хорошее, размеры и масса медиацентра весьма велики. Управлять таким устройством одной рукой не получится (еще и эргономика органов управления этому не способствует). В любой карман оно тоже не войдет, а если и войдет, будет все время напоминать о себе солидным весом. Так что это скорее переносное устройство, чем карманное. Большие габариты обращаются в плюс, если вспомнить, что аппарат оснащен весьма емким аккумулятором, и время воспроизведения аудиофайлов значительно больше, чем у конкурентов. Длительность автономной работы напрямую зависит от типа проигрываемых файлов. Так, в режиме видеоплеера она составила 6-7 часов непрерывного показа, а аудиоплеер проработал около 15 часов. Надо признать, что эти параметры вполне удовлетворяют реальным потребностям большинства пользователей. Встроенный аккумулятор можно зарядить как через блок питания, так и через USB. Стоит вспомнить и о том, что традиционные mp3-плееры­ выводят на дисплей довольно скудную информацию, а PMC расскажет о треке и альбоме все, что вы захотите. Можно даже назначить визуальное оформление конкретным трекам.
Главная фишка PMC, на которую обращают наше внимание разработчики, — это возможность просмотра видео. Да, на первый взгляд все здорово и замечательно: загрузил с компьютера фильмы, и несколько дней скучной поездки пролетят гораздо быстрее — благо объем винчестера позволяет это сделать. Но, увы, ничто в мире не дается просто так… О некоторых особенностях использования видеофайлов уже писалось выше. Впечатление может еще сильнее испортиться, когда мы увидим, что плеер­ имеет маленький дисплей, низкое разрешение и высокую степень сжатия видеопотока (всего имеются четыре степени сжатия, которые можно применить, — от 80 Kbps до 700 Kbps). В итоге кинопросмотр не вызывает эстетического наслаждения…
Встроенный ТВ-тюнер тоже вызывает смешанные чувства. Даже при хорошем уровне сигнала детали изображения трудно различимы, и только программы кабельного ТВ показывают в хорошем качестве (интересно, где можно взять кабельное ТВ в поездке?).
В довершении всего на Zen’е очень жесткая клавиатура — хорошо чувствуется нажатие, на которое приходится затрачивать большое усилие, что не всегда удобно. Но особые нарекания вызвал дисплей, вернее, его покрытие, на котором чуть что остаются отпечатки пальцев.

Оно нам надо?
Описанные в этой статье устройства, безусловно, могут занять лидирующие позиции. Другое дело, с какой стороны они придут к нужному нам виду, и придут ли вообще. Ведь может оказаться так, что они просто не смогут найти себе нишу. Посудите сами.
Те, кому нужен аудиоплеер, возьмут именно его. Размеры флэш-плееров в 5-6 раз меньше, чем у портативного медиацентра, а малый объем памяти компенсируется легкостью ношения. Те, кому ни жить ни быть нужно видео в кармане, приобретут любой, самый дешевый современный КПК за $250-300, поставят в него Microdrive и получат за меньшие деньги гораздо более функциональное устройство. Еще один существенный минус: по спецификации, PMC — это только плеер, функции записи и “слива” информации не предусмотрены. Остается только надеяться, что производители сами расширят стандарты. Думаю, что следует отказаться от идеи конвертации видео “на лету” и предусмотреть возможность загрузки в плеер различных программных кодеков, ведь используемое “железо” это позволяет.
Масла в огонь подливает и тот факт, что разработчик концепции планирует жесткую зависимость от своих программных разработок, а это плохо скажется на продвижении продукта. Согласитесь — Windows Media Player далеко не шедевр программистского искусства… Радует, что сейчас у нас есть выбор, и мы можем сами решить, по какому пути пойдет в ближайшие годы индустрия гаджетов.

По материалам сайта www.AnandTech.com


Рекомендуем почитать: